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有些朋友听说原定7月实施的以太坊伦敦升级要推迟到8月份了,这次升级要采用硬分叉(hard fork)的方法来完成。伦敦升级主要纳入的特性就是被广泛讨论的EIP-1155标准。又听说比特币计划在今年年底实施Taproot升级,目前矿工signal支持激活Taproot的支持率已经突破90%,根据BIP-9协议已经成功锁定(lock in)该升级。本次升级会通过软分叉(soft fork)来进行。

我们这里暂且不表这两个升级的内容是啥,EIP-1155和Taproot分别是什么,单说一下以太坊和比特币升级这件事。很多人对区块链系统有很多误解,其中一个非常广泛和普遍的误解就是,区块链系统具有什么“不可篡改”的特点,不能通过像传统的互联网系统那样简单的升级来改进,所以区块链系统是死板的,无法进化的,一定会过时并且被淘汰。这种理解是错误的。

区块链系统是由几个部分有机组成的:账本,也就是交易历史的记录数据,是全量复制、分散保存的,不可逆转、不可篡改;节点,是运行在分散的计算机上的软件程序,读取和处理账本;矿工,提供挖矿算力并产生新区块哈希;钱包,管理公私钥,签发交易等。

区块链这个词是有误导性的。区块链狭义上指的就是记载历史账本数据的那条链,因此我们才会说它不可逆转、不可篡改。虽然,事实上,迄今为止唯一几乎不可逆转的区块链账本,只有比特币。以太坊曾在Vitalik的干预之下达成了逆转共识,分裂了ETH和ETC。至于采用非PoW共识算法的其他公链,篡改历史或者伪造历史的难度就更低了。至于联盟链以及私有链,那还能叫区块链吗,我不知道,反正只要控制方单方面行动就可以任意篡改和逆转整条区块链账本,随意改写历史。

我们所听到的、所说的区块链的升级,并不是要修改历史账本,而是指对于节点软件的升级。这个节点软件,也叫做客户端。比特币、以太坊这样的区块链系统,是点到点的(peer-to-peer),也就是都是客户端彼此平等互联,没有服务器端,不是客户端-云的架构,这样就消除了云服务厂商对网络的控制。

用人体来打个比方:账本就好比是人的记忆,记忆是不容抹去的;节点就是人的脑子,可以处理账本数据,相互发送交易;矿工就像人的心脏,按照固定的节律跳动,为整个网络提供力量;至于钱包,就像人的五官吧,是用于和外部世界交互的。

区块链的所谓升级,就是“换脑子”。但是由于脑袋是长在每个人脖子上的,而不是集中放在某个云服务厂商那里的。后者譬如今天的互联网公司,天天随便升级前后端,因为它们集中控制整个网络。但是区块链网络要换脑子,就必须先征得大部分人的同意才可以,也就是需要先达成广泛的共识。这就是我们看到比特币Taproot升级需要经过投票才能激活。

而升级的方法又可以分为两种,即所谓的软分叉和硬分叉。硬分叉,就是新脑子和旧脑子不兼容,不换脑子的人就被直接淘汰了。像当年的新文化运动,就是要给全体中国人换脑子。不换脑子就换人。硬分叉是比较激进的升级方法。软分叉,则是新脑子和旧脑子兼容,允许少数不愿意换或者不能换脑子的仍然和整个网络连通,并正常工作,直至逐渐完全淘汰旧脑子。这就像蔡元培提倡的兼容并包,新文化要倡导,但旧文化也不能一棍子打死,要学术争鸣,取其精华、去其糟粕。软分叉就是比较和缓一些的升级方法。

比特币系统也好,以太坊系统也好,都是可以进化的,就像生命体一样。有些别有用心的人鼓吹一些未来的恐怖性事件,比如量子计算机出现,可以破解椭圆曲线签名算法,然后趁机利用你的恐慌推销他的所谓抗量子币给你。这就是利用了你对区块链系统的无知所实施的欺骗。当你懂得了区块链系统是可以随时升级的,你就明白,未来即便量子计算机出现,也必定会出现抗量子算法,比特币只需要通过一个软分叉升级就可以获得这个能力。何须杞人忧天?

比特币所开创的区块链系统,实现的是全世界范围的民主共和,可以在经过广泛民意的同意下,灵活的实施升级,永葆青春。同时,对于民意不同意的变更,比如关于货币发行总量有限的问题,则任何人都无法单方面实施,并强迫他人接受。比特币所呈现出来的在算法约束之下的人类的民主共和,展现出惊人的活力,值得政治经济学研究者在未来继续进行深度的研究,这也许会启发人类改进自身的社会治理能力和社会制度,实现更加灿烂美好的人类未来。